美宇航局暗能量探测面临成本危机,美总统任命国家癌症研究所下任所长

美宇航局暗能量探测面临成本危机
航天局严格评估下一个大型空间天文观测站计划

美总统任命国家癌症研究所下任所长

首张幼崽照片给濒危巴尔干半岛猞猁希望

气候变化再次被认为会引发全球冲突

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广角红外巡天望远镜 图片来源:NASA GSFC/CI Lab

Norman Sharpless

研究人员想知道知否还有更多猞猁幼崽。图片来源:Panajot Chorovski

伊拉克摩苏尔大坝。图片来源: United States Army Corps of Engineers
Wikimedia Commons

美国宇航局下一个重要太空天文台在2025年发射后,其目的旨在解决天文学领域一些最大的问题,其中包括系外行星看起来像什么以及暗能量如何驱动宇宙膨胀等问题。但该项目的成本正在猛向上蹿,NASA经理人正在设法控制预算。

图片来源:Pdxnative/Wikipedia (CC BY-SA 4.0)

十年来欧洲最大、最罕见的猫科动物野生巴尔干半岛猞猁的首张幼崽照片给了保护人士希望,这种极度濒危物种可能仍有幸存者。

一个专家组在6月9日公布的一份报告中写道,国家安全机构需要准备应对由气候变化引发的一系列全球危机。

广角红外巡天望远镜自从近10年前被提出之后,其视野范围和复杂程度已进一步提升,同时其价格也已经从2010年的16亿美元增加到目前的32亿美元(相当于2010年的24亿美元预算额)。这引起了NASA的注意,该机构在今年4月委托一个独立空间专家团队对此进行评估。相关评估报告将在接下来几个月产生结果。

近日,美国总统唐纳德:特朗普宣布有意任命Norman “Ned”
Sharpless为国家癌症研究所下一任所长。

目前,巴尔干半岛西部山区这种猫科动物的数量仅剩下不到50只,这种欧亚猞猁亚种近乎灭绝。

这份由美国气候与安全中心做出的分析鉴别了气候变化可能带来全球安全问题的12个“震中”区域,它们可能在全世界引发危机。

总体而言,NASA希望避免WRIRST走詹姆斯:韦伯望远镜的老路,JWST是哈勃望远镜的继任者,计划在2018年发射。该项目的成本从2000年初期的10亿美元一路飙升到88亿美元,几乎耗尽了NASA的天文物理预算额。

现年50岁的Sharpless是一名内科医生,目前担任北卡罗来纳大学教堂山分校莱恩伯格综合癌症中心主任一职。他还在该校医学院拥有学术职务。

欧亚猞猁面临栖息地丧失、非法狩猎以及农民复仇猎杀(农民驯养的动物有时会受到它们的攻击)等威胁。

美国外交和军事规划人员已经开始应对其中一些问题,但专家表示,它们之间的关联并未得到足够注意。特朗普政府会直面这些挑战还是会试图忽视它们仍未可知。

WFIRST评估旨在规避这种灾难。“现在是分析该任务规模和范围的好时机。”NASA天文学理学部原主任、美国纽约市非盈利空间探索组织BoldlyGo研究所首席执行官Jon
Morse说,“没人希望这个设备的成本翻一番。”

Sharpless将接替Harold
Varmus成为NCI所长。NCI是美国国立卫生研究院下属的最大机构,今年拥有约54亿美元的预算。自Varmus在2015年年初卸任后,Douglas
Lowy一直担任NCI代理所长。

两年前,一只猞猁幼崽在阿拉巴尼亚Munella山上被一个牧羊人丢石块,这是巴尔干半岛猞猁抚养幼崽的唯一证据。

其中很多风险中心源于资源短缺或是人口混乱,但专家还考虑了核战争日益增加以及北极出现更多流行病和关系紧张的可能性。

WFIRST是2010年天文学和天体物理学领域未来10年调查项目中的顶级大规模空间任务,这是研究人员规划的未来10年优先开展的项目名单。随后,国家侦查局给了NASA一个直径2.4米的望远镜镜面,以此替换WFIRST计划使用的直径1.5的镜面,从此NASA开始了它的远大梦想。更大的镜面让NASA可以在其上安装一个日冕仪,该设备可通过阻止它围绕其运行的恒星的光来研究系外行星。

一些癌症研究领军者称赞Sharpless是一位能力很强的科学家,认为其拥有研究、行政和创业经历的恰当组合,足以领导NCI。美国癌症研究协会主席Michael
A.
Caligiuri表示,Sharpless“拥有令人印象深刻的先决条件,完全能胜任这个极其重要的职位。这包括他作为顶级临床科学家的背景以及此前的职位和现在作为莱恩伯格癌症中心主任所起的作用。”

来自EuroNatur的Mareike
Brix说,猞猁种群最大的挑战是规模极小,幼崽生存率低。“出生的幼崽仅有25%能够生长到成年。”Brix已经与同事从事了10年的巴尔干半岛猞猁保护工作。

这份名为《气候和安全震中:人类世的新地缘政治格局》的报告的作者之一Francesco
Femia说,其中任何一个因素都足以导致严重的问题,但它们在一起会对破坏国际秩序产生威胁。

NASA还做了另一个设计上的改变以匹配更大的镜面。它还考虑添加一个“遮星物”——像伞一样自由漂移的探测器,它可以沿着WFIRST飞行,同时阻挡足够的光线让该望远镜探测类地行星。

“Sharpless非常聪明。对于癌症生物学领域来说,他的上任将会非常棒。”德克萨斯大学西南医学中心癌症干细胞生物学家Sean
Morrison认为。来自休斯顿安德森癌症中心的Ronald
DePinho曾是Sharpless的博士后导师。他表示,Sharpless还拥有“强大的人际和沟通技巧,尤其是在处理同国会的关系以及获得NIH的支持上。这将使其很好地服务于癌症研究领域。”

但是现在一只新幼崽的照片已经在另一个地点——邻国马其顿的Mavrovo国家公园中被捕捉到,这表明那里有着健康的繁衍群体。

“气候变化的人类效应极为巨大。”他说,“但我们所说的是人道主义后果可能会越过国界安全问题,直接到达世界应该如何组织的核心问题。”

WFIRST的核心是一个巨大的相机,其上装载了18个探测器,每个都能拍摄16兆像素的图像,使其视域相当于哈勃望远镜的200倍。“当拥有如此巨大的视域时,你将能够解决用哈勃望远镜或韦伯望远镜所不可能解决的问题。”马里兰州戈达徳太空飞行中心WFIRST项目科学家Jeffrey
Kruk说。

现在在威尔康奈尔医学院任职的Varmus对这一任命表示支持:“就我所知道的一切而言,这是一个非常好的选择。”

研究人员今年2月设法在一只名为Maya的雌猞猁身上套了GPS项圈,这是首只佩戴GPS项圈的巴尔干半岛雌猞猁。这让该团队可以追踪到Maya的幼崽,他们希望当这只幼崽到10个月能自己走路时也给它戴一个项圈,马其顿生态学会的Dime
Melovski说。Melovski和很多人认为,这只幼崽对巴尔干半岛猞猁来说是一个好迹象。

例如,诸如马尔代夫等岛国可能会随着海平面上升沉如水下。这将会给国际社会带来危机,该报告称,因为目前国际上还从未应对过一个国家消失的局面,也没有重新安置气候难民的法律条款。

这包括测量宇宙如何随时间发展而演变,这将有助于了解暗能量的本质。WFIRST的数据还能补充21世纪20年代初即将上线的若干其他暗能量探测器的观测,那些探测器中包括诸如欧洲空间局的欧几里得探针,宾夕法尼亚州匹兹堡卡内基:梅隆大学天体物理学家Rachel
Mandelbaum说。

联邦选举委员会记录显示,自2008年起,Sharpless曾为前总统巴拉克:奥巴马的选举活动提供财政捐款,并且还支持民主党人竞选国会议员。

《新科学家》网站相关报道

水问题也构成了另一个挑战。一些非国家行为单元已经在将水变成一种控制当地人口的武器,或是通过转移稀少的水资源(正如伊斯兰国恐怖组织在占领伊拉克摩苏尔大坝时所做的那样威胁拆除大坝),或是通过水库等杠杆破坏下游的人口中心。

WFIRST的系外行星研究将包括直接在银河系中心的恒星范围内狩猎行星,并用日冕仪直接对其他行星成像。日冕仪旨在验证未来任务的技术,但也能够拍摄海王星大小的行星。“我们真的希望和期待在系外行星科学领域带来革命。”日冕仪团队负责人、新泽西州普林斯顿大学技术专家和工程师Jeremy
Kasdin说。

该报告作者之一、乔治:华盛顿大学埃利奥特国际事务学院教授Marcus
King说,未来几年,水资源缺乏可能还会导致洲内战争。比如埃及已经在尼罗河大坝上空派遣战机威胁埃塞俄比亚。

然而,实现所有这些目标却仅有如此多的资金。去年8月,对NASA的2010年10年优先发展目标进展进行评估后发现,WFIRST存在成本剧烈增加的风险。该评估引用了日冕仪(另一个不同的专家组评估认为其成本在3.5亿美元左右)的成本和设计变化,这可能会另外需要5.5亿美元。

华盛顿特区NASA总部该任务项目主任John
Gagosian表示,新研究将帮助NASA评估如何在保留尽可能多的WFIRST科学性能的同时,尽可能地使其成本控制在预算范围之内。但他认为,“若以目前的任务范围和要求来看,用32亿美元或更少资金完成项目”并不合理。

一个可能的削减是去掉日冕仪,或是缩减其性能。其他的还包括减少广角相机上的探测器数量,或者是减少进行暗能量研究的时间。

这些“勒紧腰带”的做法是否能让WFIRST的成本保持在32亿美元以内仍未可知。另一个同比节省资金的方法是延长该项目的寿命,Kruk说,但这将会增加整体成本。如果在2025年之后发射,将会使其错过与JWST在时间上交叠观察以寻找罕见天体的机会。

WFIRST的下一个主要里程碑将会在评估专家组递交其建议后到来。今年年底或明年年初,该项目经理人将要决定他们可能需要裁剪掉探测器的哪一部分,从而使整个项目生存下来。

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