超声波扬声器让你可对30米之外的人耳语,距太阳系最近类地行星可能存宜居环境

距太阳系最近类地行星可能存宜居环境

贵重植物标本遭澳大利亚海关破坏

超声波扬声器让你可对30米之外的人耳语

英兼职学生数量五年减半

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从2012年开始,英国政府提高非全日制学费的上限至6750英镑。从那时开始,为解决学生学费负担,政府又提高了对非全日制的兼职学生的财政资助,为他们提供补助贷款。但专家分析,这一举措对于控制非全日制兼职学生数量下降还远远不够。

外星生命是否可能就在我们的邻居星系?随着新模型越来越表明距离太阳系最近的类地行星可能是宜居的,天文学家对待这个问题日益严肃。

收集自爪哇岛的瓶头菊属模式标本被澳大利亚海关摧毁。图片来源:MNHN

悄悄话 图片来源:PhotoAlto/Odilon Dimier/Getty

兼职学生对学习需求的减少意味着大学正在悄悄地取消其非全日制课程。“罗素大学集团中有很多都取消了非全日制本科教育。”伯克贝克学院高等教育政策教授克莱尔:卡伦德说。

去年,科学家发现在环绕距离我们最近的恒星——半人马座比邻星运转的多岩石的比邻星b之后,一开始,研究人员对“幻想的系外行星”多少有点揶揄。当时,人们只知道这颗恒星的亮度(相当于太阳亮度的1/600)、质量(相当于地球的1.3倍)及其轨道长度,该团队于是预测,比邻星b可能拥有多种大气,其表面或有液态水。

近日,澳大利亚海关官员将珍贵植物标本付之一炬的消息让全世界植物学家感到震惊,并担心这可能影响国际研究交流。一些人已经拒绝向澳大利亚寄送标本,直到确定其标本不会遭受同样的命运。也有人在讨论保证珍贵标本安全的各种措施。

想要听到秘密?向后退。一种实验设备可让你对30米之外的人耳语。

卡伦德认为,相比全日制的学生而言,这些课程的取消对非全日制的学生的影响更大。因为大部分非全日制的学生要同时应付工作或者家庭,甚至这两者都需兼顾,需要在离家近的地方学习。“当地缺少这样的院校资源,并不意味着他们会到其他地方学习,他们只会彻底放弃学习。”卡伦德说。

现在,另一个团队通过为地球设计的一个气候模型——由英国气象办公室开发的联合模型——升级了其中的细节,并将其用于比邻星b。人们并不知道比邻星的大气层由什么构成,但出于讨论原因,研究人员假设其大气层是由类似地球的简单气体构成——大多数是氮,同时有少许二氧化碳。

“这一事件可能会对国际植物标本借贷体系产生激冷效应。”美国佛罗里达州立大学植物标本馆馆长Austin
Mast说,“如果样本无法自由分享,那植物多样性研究步伐会减缓。”

这种可穿戴设备利用超声波将讲话者的言语直接传递给目标人物,而不被任何其他人听到他说了什么。唯一的障碍的是前额上的大型扬声器和嘴巴周围的电极可能会泄漏一些秘密。

卡伦德警告说一旦大学停止提供非全日制课程,局势将很难挽回。“一旦大学失去了基础建设,那么很难将其重塑。”

他们还计算了轨道,使其倾斜度更大一些,并降低了其恒星的亮度(观察到的这些因子都存在不确定性)。他们还仔细研究了比邻星b被潮汐锁定的可能场景——经常将同一面朝着其恒星,或是绕轨道每运行两次自转3圈。该团队5月15日在发表于《天文学与天体物理学》期刊上的研究报告称,发现了比邻星b比此前在更大范围内存在水的可能性。

由于这场海关“灾难”,新西兰标本馆馆长们已经暂停向澳大利亚输送标本。纽约植物园植物标本负责人Barbara
Thiers也表示,“在确信这种情况不会再发生前,我们不会再向澳大利亚寄送标本。”

现在的原型并非最小的设备,其创造者、英国布里斯托大学的Asier
Marzo说,该系统的新版本将能够帮助士兵交流,同时不让其他人留心到它们的存在。超声波在水下传播地尤其好,所以它还可以被用于帮助潜水员长距离交流。

唯一提供远程教学且依靠的是原有老学员的开放大学也无法免于打击,2010-2011年和2015-2016年两个学年相比较,学员人数已经下降了30%。

该团队写道:事实上两个不同模型产生如此相近的结果“在某种程度上非常显著”,提供了信心表明,当更多关于比邻星b和其他系外行星的细节出现时,他们的预测将不再充满幻想性,而是更加接近事实。

干燥标本是植物多样性数据的守护者。全世界3000个机构保存了3.5亿植物标本。这些标本被加压、干燥和保存在陈列柜里。其中一些已经有数百年历史,还有一些是极为稀有的灭绝植物标本,尤其有价值的是所谓的模式标本。当植物学家要鉴定新物种或校正分类学时,会使用这些标本。

Marzo说,对于接收端的人来说这是一种特别奇怪的经历。“它是非常安静的声音,但你不知道它来自哪里。就像有人对你耳语,但是没人在你身边。”

英国开放大学副校长彼得:霍罗克说,机构不得不关闭九个地区办公室中的七个,今后还会有更多的缩减。他能够理解为什么有些大学会停止提供这样的教育。“我认为大多数大学是想努力将课程继续下去的,但是随着经济投入的减少和学员数量的锐减,课程就不可避免地缩减或取消。”霍罗克说,“据计算,在过去的非全日制财政政策改变的十年间,大致上有40万没有接受非全日制教育的人在学历上败给了高等教育。这意味着有40万个可以让人们提升自我、促进经济的机会丧失掉。”

目前,许多标本馆已经有其样本的数字资料,以便远程研究使用。但仍有很多细节需要科学家检查第一手标本。因此,生物学家经常经由馆际互借要求使用其他单位的样本。“该系统一直运行良好,因为人们认为损害借用的标本的风险很小。”Mast说。

使用Marzo的设备时,一人首先要把一个扬声器放置在他们的前额或胸膛,并把4个电极放在四肢上。利用一种叫作肌电图学的技术,电极可以捕捉到人在谈话时面部肌肉形成的信号。

英国政府在2012年对非全日制学费的提高,导致许多课程费用呈两倍或三倍的增长。为应对这一现象,政府为先前无法支付费用的非全日制学生扩大了学费贷款数额。但是卡伦德的研究显示,约有2/3将要成为非全日制兼职学生的人不能享有该项支持。通常是因为他们正在学习其他小时量的课程,或者他们已经有了学位。

但显然有时也会出错。日前,法国巴黎国家自然历史博物馆的6个雏菊模式标本被摧毁。这些雏菊由法国一个探险队在1791年至1793年收集自澳大利亚。NMNH将这6个标本连同其他99个标本一起寄到昆士兰植物标本馆。由于文书不全,这些标本被海关扣留。但最终由于沟通问题,这些标本被海关销毁。

Marzo和同事然后训练一个机器学习算式识别哪些电极肌肉信号与10个词汇相关联,其中包括“后退”“停止”“是的”“不是”等。在测试时,该系统能够在80%以上的时间识别正确的词汇,即便是穿戴这些电极的人只是在做口型而没有发声。

最近,有机构发布了一份被希尔曼称为“非全日制兼职学生的灾难”的研究。大家曾经认为非全日制的兼职学生应该同全日制的学生学费比例相同,这样一切问题就都不存在了。但是现在大多数专家认为非全日制的学生是不同的。他们处于人生中不同的阶段,他们有更多的债务。所以,我们可能应该在对待非全日制的兼职学生时更加宽容。”他说。

这个词汇识别系统然后被拿来与可穿戴扬声器组合,该扬声器能够播放一个人耳语或做出口型的超声波记录。扬声器在6度角的狭窄波束中扩散超声波,这样一来只有直接处于其通道上的人才能听到所说的话。

去年11月,英国政府宣布从2018年起,为兼职学生提供维护贷款来帮助解决居住和路途的费用。但是卡伦德指出,适用标准依然与原来的贷款标准类似,大部分需要这项服务的人可能依然不能被包含在内。另外,在新政策实施的第一年中,对于一部分远程学习者来说这笔贷款难以落实。除此之外,还有另一个非全日制兼职学习者们在经济上仍需要面对的障碍,如果他们在过去拥有学位,他们将没有资格接受贷款的帮助来改变学习方向。

不过,政府从这个夏天开始在一些科目上已经放宽了政策,但是只包括计算机技术、工程学、物理学、化学和数学这几个学科。卡伦德说:“这对于其他那些非全日制的人文和社会学科来讲意味着什么?这是在告诉我们更加重视哪些知识吗?很多非全日制的人文、社会学科的课程很有可能逐渐消失了。”

(本文作者系自由调查记者,许悦编译)

《中国科学报》 (2017-05-16 第7版 视角)

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